¿Sabes lo que es un barco serpiente? La fiesta acuática más espectacular del mundo se celebra en Kerala

Con ustedes, el deporte de equipo más grande del mundo, el Vallomkali, en la embarcación más grande utilizada para un fin deportivo.

María Escribano
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Foto: ajijchan / ISTOCK

Sí, un barco serpiente es un barco cuya popa tiene la forma de la cabeza levantada de una culebra. ¿Su origen? La región india de Kerala, famosa por sus remansos de agua al sur del país, donde hace más de 400 años se inventaron unos barcos en los que los antiguos reyes de Kerala se batían en duelo. Cada vez que un rey perdía una batalla naval, llamaba a todos los arquitectos navales del reino para crear mejores barcos. De ahí que los barcos serpiente se perfeccionaran hasta casi ser imbatibles.

Regata de Aranmula
Regata de Aranmula. | ajijchan / ISTOCK

Los diseñaron para ser veloces, maniobrables y para pasar inadvertidos (su forma de anguila permitía mantenerlos ocultos tras las arbustos). En poco tiempo se convirtieron no solo en un vehículo de batalla (en el que entraban casi 100 guerreros), sino en el medio de transporte oficial de príncipes y jefes de la antigua Kerala.

Regata de Aranmula
Regata de Aranmula. | ajijchan / ISTOCK

En 1952 se realizó la primera carrera de regatas de barcos serpiente, a la que acudió el entonces Primer Ministro de la India, Jawaharlal Nehru, que decidió donar un trofeo para que a partir de ese año se entregara al ganador de la regata de la serpiente, conocida como la Regata Trofeo de Nehru. Pero hay otras regatas famosas, como la de Champakkulam o la de Payippad, que se celebran en verano (entre junio y septiembre).

Regata de Payippad
Regata de Payippad. | ajijchan / ISTOCK

En cada regata de barcos serpiente participan entre 15 y 20 equipos, que representan a diversos pueblos y clubes de la región. 100 remeros, cuatro timoneles y 25 cantantes convierten este evento en el deporte de equipo más grande del mundo. Además, los barcos serpiente tienen el récord de ser la embarcación más grande utilizada para un fin deportivo.

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Cómo se construyen

Realizados en madera por maestros carpinteros que buscan el árbol perfecto para crearlos, los barcos serpiente nacen del anjili, un árbol tropical originario de Kerala. Toda su construcción sigue las normas establecidas en el Sthapatya Veda, un antiguo escrito que detalla la creación de los barcos de madera. Las tablas de madera tienen que tener exactamente 83 pies de largo (25,2 metros) y seis pulgadas (unos 15 centímetros) de ancho. Hacer cada barco lleva 650 días de trabajo y en su elaboración no se utiliza ni un solo clavo.

Regata en Alappuzha
Regata en Alappuzha. | ajijchan / ISTOCK

Los barcos serpiente se untan con aceite de sardina para que se deslicen suavemente por el agua. Durante el concurso, los remeros van cantando la Vanchipattu, o canción del barco, que es la que marca el ritmo para remar.

Los Grandes Remansos de Kerala, el circuito más verde del mundo

Los remansos de Kerala son un conjunto de lagunas, lagos, canales, estuarios y deltas de varios ríos que forman una intrincada red que desemboca en el mar Arábigo. Conocido como el circuito más verde del mundo, en sus orillas se despliegan miles de palmeras que hacen juego con el color verde de las aguas. En esta zona, la vida es flotante y todas las carreteras son marítimas. Tiendas y viviendas adquieren forma de canoa y en ellas se puede desde comprar fruta hasta utilizarlas como un bus acuático para ir al colegio.

Bote vivienda en Kerala
Bote vivienda en Kerala. | THEPALMER / ISTOCK

Entre las zonas más famosas están el distrito de Alappuzha, conocido como la Venecia del Este; la ciudad de Kumarakom, rodeada de arrozales y sede de un santuario de aves; Kollam, puerta de entrada a los remansos; Kochi, uno de los mejores puertos naturales del mundo, y Valiyaparamba, el tramo de remansos más pintoresco del norte de Kerala. A finales de verano, durante las celebraciones del festival hindú de Onam, muchas de las prestigiosas regatas de barcos serpiente de Kerala se celebran en estos puntos. En total, 900 kilómetros de canales, 34 lagos y 44 ríos que nacen en las colinas de Sahyadri, las Ghats occidentales. Remansos que, por supuesto, están llenos de vida acuática; solo en el lago Vembanad viven 150 especies de peces.

Canales Kerala
Canales de Alappuzha, la Venecia del Este. | helovi / ISTOCK

Un año para visitar la India

Durante la celebración este año de Fitur, la Feria Internacional del Turismo, tuvimos ocasión de hablar con dos representantes de la India: el ministro de Obras Públicas y Turismo del gobierno de Kerala, P. A. Mohamed Riyas, y el embajador de la India en España, Dinesh K. Patnaik. Ambos nos hablaron de los atractivos turísticos de Kerala, una de las zonas estrella de la India, y de otras regiones del país.

El embajador Dines K. Patnaik nos resaltó que hay un destino para cada gusto en India, pero al pedirle que nos señalara dos ciudades imprescindibles en el país, no lo dudó: “Delhi y Benarés”. “La India tiene destinos para los que quieren ver monumentos, castillos y fortificaciones, playas como las de Kerala, destinos wellness como Rishikesh, destinos más espirituales como Benarés y hasta montañas para esquiar”, explica el embajador. “Sobre todo, para aquel que busque un descanso espiritual para el cuerpo y el alma, la India es su destino”, añadió.

Benarés y el Ganges
La sagrada ciudad de Benarés.  | narvikk / ISTOCK

Por su parte, Mohamed Riyas, ministro de Obras Públicas y Turismo del gobierno de Kerala, nos indicó que el destino al que representa es ideal para el público español, gracias a su turismo de “playas, deportes acuáticos, festividades…”. “Tenemos 600 kilómetros de costa, estamos conectados con cuatro aeropuertos internacionales…”, destacó sobre la conectividad de Kerala con el mundo. También nos señaló la oportunidad de poder dormir en las famosas barcazas en la red de lagunas y lagos de Kerala. Algunas están amuebladas y tienen habitaciones con baño, salones, cocina…  

Remansos de agua en Kerala
Barco en los remansos de agua de Kerala.  | byheaven / ISTOCK